951: Como seria o mundo se os dinossauros não se tivessem extinguido? E que aspecto teriam?

CIÊNCIA/PALEONTOLOGIA/DINOSSAUROS/EXTINÇÃO

Há 66 milhões de anos, um asteróide atingiu a Terra com a força de 10 mil milhões de bombas atómicas e mudou o curso da evolução.

Eleanor Kish / Museu da Natureza do Canadá
Modelo do dinossauróide

O céu escureceu e as plantas pararam de fazer fotossíntese. As plantas morreram, depois os animais que se alimentavam delas. A cadeia alimentar entrou em colapso. Mais de 90% de todas as espécies desapareceram. Quando a poeira baixou, todos os dinossauros, excepto um punhado de pássaros, foram extintos.

Mas este evento catastrófico tornou possível a evolução humana. Os mamíferos sobreviventes floresceram, incluindo pequenos proto-primatas que evoluiriam para nós.

Imagine que o asteróide tinha errado e os dinossauros sobreviveram. Imagine aves de rapina altamente evoluídas a plantar a sua bandeira na Lua. Cientistas dinossauros, a descobrir a relatividade ou a discutir um mundo hipotético no qual, incrivelmente, os mamíferos dominaram a Terra.

Isto pode soar a ficção científica má, mas aborda algumas questões filosóficas profundas sobre a evolução. A Humanidade está aqui apenas por acaso, ou a evolução dos utilizadores de ferramentas inteligentes é inevitável?

Cérebros, ferramentas, linguagem e grandes grupos sociais tornam-nos a espécie dominante do planeta. Existem 8 mil milhões de Homo sapiens em sete continentes. Em peso, existem mais humanos do que todos os animais selvagens.

Modificamos metade da terra da Terra para nos alimentarmos. Poderia argumentar que criaturas como os humanos estavam destinadas a evoluir.

Na década de 1980, o paleontólogo Dale Russell propôs uma experiência mental no qual um dinossauro carnívoro evoluiu para um utilizador de ferramentas inteligente. Este “dinossauróide” tinha cérebro grande com polegares opositores e andava erecto.

Não é impossível mas é improvável. A biologia de um animal restringe a direcção da sua evolução. O seu ponto de partida limita os seus pontos finais.

Se alguém abandonar a faculdade, provavelmente não será um neurocirurgião, advogado ou cientista de foguetões da NASA. Mas pode ser um artista, actor ou empresário. Os caminhos que percorremos na vida abrem algumas portas e fecham outras. Isso também é verdade na evolução.

Corpos grandes, cérebros pequenos

Consideremos o tamanho dos dinossauros. Começando no Jurássico, dinossauros saurópodes, brontossauros e parentes evoluíram para gigantes de 30 a 50 toneladas de até 30 metros de comprimento – 10 vezes o peso de um elefante e tão longo quanto uma baleia azul. Isto aconteceu em vários grupos, incluindo Diplodocidae, Brachiosauridae, Turiasauridae, Mamenchisauridae e Titanosauria.

Isto aconteceu em diferentes continentes, em diferentes épocas e em diferentes climas, de desertos a florestas tropicais. Mas outros dinossauros que vivem nesses ambientes não se tornaram super-gigantes.

O traço comum que ligava esses animais era que eles eram saurópodes. Algo sobre a anatomia dos saurópodes – pulmões, ossos ocos com uma alta relação força-peso, metabolismo ou todas essas coisas – desbloqueou o seu potencial evolutivo. Permitiu que eles crescessem de uma forma que nenhum animal terrestre tinha feito antes, ou desde então.

Da mesma forma, os dinossauros carnívoros transformaram-se repetidamente em predadores enormes, de 10 metros e de várias toneladas. Ao longo de 100 milhões de anos, megalossaurídeos, alossaurídeos, carcarodontossaurídeos, neovenatorídeos e, finalmente, tiranossauros tornaram-se predadores gigantes.

Os dinossauros desenvolveram corpos grandes com facilidade. Cérebros grandes nem tanto. Os dinossauros mostraram uma tendência fraca para aumentar o tamanho do cérebro ao longo do tempo. Dinossauros jurássicos como Allosaurus, Stegosaurus e Brachiosaurus tinham cérebros pequenos.

Nick Longrich
Dinossauros e mamíferos gigantes ao longo do tempo

No final do Cretáceo, 80 milhões de anos depois, os tiranossauros e os dinossauros da família Hadrosauridae desenvolveram cérebros maiores. Mas, apesar do seu tamanho, o cérebro do T. rex ainda pesava apenas 400 gramas. Um cérebro Velociraptor pesava 15 gramas. O cérebro humano médio pesa 1,3 kg.

Os dinossauros entraram em novos nichos ao longo do tempo. Os pequenos herbívoros tornaram-se mais comuns e as aves diversificaram-se. Formas de pernas longas evoluíram mais tarde, sugerindo uma corrida entre predadores velozes e as suas presas.

Os dinossauros parecem ter tido vidas sociais cada vez mais complexas. Começaram a viver em grupo e desenvolveram chifres elaborados para luta e exibição. No entanto, os dinossauros parecem repetir-se, evoluindo até serem herbívoros gigantes e carnívoros com cérebros pequenos.

Há poucas pistas nos 100 milhões de anos de história dos dinossauros que sugerem que eles teriam feito algo radicalmente diferente se o asteróide não tivesse caído. Provavelmente ainda teríamos aqueles herbívoros super-gigantes de pescoço comprido e enormes predadores parecidos com tiranossauros.

Poderiam ter desenvolvido cérebros ligeiramente maiores, mas há poucas evidências de que tenham evoluído para génios. Também não é provável que os mamíferos os tivessem deslocado. Os dinossauros monopolizaram os seus ambientes até ao fim, quando o asteróide os atingiu.

Diferenças dos mamíferos

Os mamíferos, por sua vez, tinham restrições diferentes. Nunca desenvolveram herbívoros e carnívoros super-gigantes. Mas desenvolveram cérebros grandes repetidamente. Cérebros maciços (tão grandes ou maiores que os nossos) evoluíram em orcas, cachalotes, baleias, elefantes, focas leopardo e macacos.

Hoje, alguns descendentes de dinossauros – pássaros como corvos e papagaios – têm cérebros complexos. Podem usar ferramentas, falar e contar. Mas foram os mamíferos como os macacos, elefantes e golfinhos que desenvolveram os maiores cérebros e os comportamentos mais complexos.

Então, a eliminação dos dinossauros garantiu que os mamíferos desenvolveriam inteligência? Bem, talvez não.

Os pontos de partida podem limitar os pontos finais, mas também não os garantem. Steve Jobs, Bill Gates e Mark Zuckerberg abandonaram a faculdade.

Mas se desistir automaticamente tornasse alguém um multi bilionário, todos os que abandonaram a faculdade seriam ricos. Mesmo começando no lugar certo, é preciso ter oportunidades e sorte.

A história evolutiva dos primatas sugere que a nossa evolução foi tudo menos inevitável. Na África, os primatas evoluíram para macacos com cérebros grandes e, ao longo de 7 milhões de anos, produziram humanos modernos. Mas noutros lugares a evolução dos primatas tomou caminhos muito diferentes.

Quando os macacos chegaram à América do Sul, há 35 milhões de anos, eles evoluíram para mais espécies de macacos. E os primatas chegaram à América do Norte pelo menos três vezes distintas, há 55 milhões de anos, há 50 milhões de anos e há 20 milhões de anos.

No entanto, não evoluíram para uma espécie que fabrica armas nucleares e smartphones. Em vez disso, por razões que não entendemos, eles foram extintos.

Em África, e somente em África, a evolução dos primatas tomou uma direcção única. Algo sobre a fauna, a flora ou a geografia da África impulsionou a evolução dos símios: primatas terrestres, de corpo grande e cérebro grande, que usam ferramentas. Mesmo sem os dinossauros, a nossa evolução precisou da combinação certa de oportunidade e sorte.

ZAP // The Conversation
27 Novembro, 2022



 

339: Novo estudo aponta para declínio dos dinossauros antes da colisão com asteróide

CIÊNCIA/PALEONTOLOGIA/PALEOANTROPOLOGIA/DINOSSAUROS/EXTINÇÃO

Mais de mil amostras de casca de ovo de dinossauro foram recolhidas por investigadores da China.

Dariusz Sankowski / Pixabay

A maioria das pessoas associa a extinção total dos dinossauros, há milhões e milhões de anos, a uma colisão entre a Terra e um asteróide.

Os pássaros passaram a ser os únicos descendentes vivos, após esse fenómeno ocorrido há cerca de 66 milhões de anos.

No entanto, e apesar de essa colisão ter mesmo “eliminado” os dinossauros, essa espécie já estava em declínio antes desse momento.

Já não havia muita diversidade de dinossauros durante os últimos 2 milhões de anos do período Cretáceo, reforçam investigadores Instituto de Paleontologia e Paleoantropologia de Vertebrados da Academia Chinesa de Ciências.

No estudo publicado no PNAS, a publicação oficial da Academia Nacional de Ciências dos Estados Unidos da América, os especialistas escrevem que havia “baixa biodiversidade de dinossauros” e esses dados indicam um declínio na biodiversidade de dinossauros milhões de anos antes da fronteira entre Cretáceo e Paleogeno – precisamente há quase 66 milhões de anos.

“Os eventos catastróficos do final do Cretáceo provavelmente actuaram sobre um ecossistema já vulnerável e levaram à extinção de dinossauros não aviários”, defendem os chineses.

Para chegar (repetir) esta conclusão, foram analisadas mais de mil amostras de casca de ovo de dinossauro na Bacia de Shanyang, na China. Esse local é um dos mais ricos do planeta, em registos de dinossauros mais abundantes de uma sequência do Cretáceo Superior.

E, entre o mais de milhar de fósseis analisados, só estavam representadas três espécies: Macroolithus yaotunensis, Elongatoolithus elongatus e Stromatoolithus pinglingensis.

Os investigadores conseguiram estimativas detalhadas de idade das camadas de rocha analisando e aplicando modelagem computacional a mais de 5.500 amostras geológicas.

O portal EurekAlert! acrescenta que este desaparecimento gradual dos dinossauros esteve relacionado com flutuações climáticas e erupções vulcânicas maciças.

  ZAP //
Nuno Teixeira da Silva
24 Setembro, 2022



 

148: Explorar grutas secretas, praias e pegadas de dinossauro na Costa Vicentina

CIÊNCIA/GRUTAS/COSTA VICENTINA

A bordo de um caiaque ou a remar numa prancha de stand up paddle parta à descoberta de praias selvagens, grutas e rochedos na Costa Vicentina, entre o Barranco e a Salema, onde ainda resistem vestígios da passagem dos dinossauros

A costa algarvia é pródiga em locais de grande beleza natural e muitos com acesso exclusivo por mar revelando pequenos areais e grutas e rochedos surpreendente.

Nestes dias mais longos e quentes de verão, aventure-se e parta à descoberta destes locais secretos, de forma original e divertida, na chamada Costa Vicentina, mas especificamente entre as praias do Barranco e da Salema, no concelho de Vila do Bispo.

Passeio da Carrapateira Extreme © Expresso

A selvagem praia do Barranco, encaixada entre duas arribas e com cerca de 200 metros de areal, é ponto obrigatório de partida para esta aventura. O acesso faz-se a partir da EN 125, na localidade de Raposeira, seguindo por um caminho de terra batida com cerca de 4 km.

A praia não é vigiada, nem dispõe de qualquer equipamento de apoio, o que garante grande tranquilidade, mesmo nos meses de verão.

É conhecida dos praticantes de mergulho devido à diversidade de espécies marinhas e transparência das águas, mas também pelos pequenos abrigos semicirculares que funcionam como corta-vento erigidos pelos banhistas com os chamados “rebolinhos”, o calhau rolado comum nesta zona costeira.

Remar até às grutas

A praia do Barranco pode também ser facilmente conquistada com uma prancha de stand up paddle, numa visita devidamente acompanhada por um guia da empresa Carrapateira Extreme (Tel. 963095990). A experiência, para grupos (€50) tem a duração de cerca de 2h30.

Com partida do areal do Barranco desliza-se à descoberta de outras praias, como João Vaz e Ingrina, mas também de grutas, falésias e rochedos no meio do mar e até das ruínas do forte do Zavial, datado do século XVII.

A experiência contempla mergulhos – a partir das rochas para os mais destemidos – e fotografias tiradas pelo guia, para guardar no álbum de recordações. A viagem é feita em ritmo lento, para que seja relaxante e permita admirar toda a beleza da costa. Outra possibilidade é fazer o mesmo passeio, mas a bordo de um caiaque.

Dinossauro na praia

A pouca distância da praia do Barranco e ainda no concelho de Vila do Bispo, a Salema tem uma história que encanta especialmente os mais novos. A proposta é fazer uma grande viagem no tempo e recuar cerca de 125 milhões de anos até ao tempo em que os dinossauros dominavam o planeta. A laje de calcário existente na base da escada de acesso ao extremo poente desta praia está um trilho com várias pegadas de um dinossauro.

Trata-se de um grande herbívoro bípede ornitópode, que ali deixou a marca das patas largas e compridas. O acesso a este local é feita a pé, mas convém redobrar os cuidados, já que é condicionado pelo ciclo das marés. Mas, a Salema tem mais para contar. A prática da pesca tem ali origem desde a época romana.

Os vestígios de tanques de salga de peixe testemunham a veracidade destes factos e o próprio nome “salema” remete para uma espécie de peixe frequente nas águas da costa algarvia. A praia da Salema conta com infra-estruturas balneares de apoio, Bandeira Azul, fácil acesso e vários restaurantes, bares e alojamentos.

Praia da Salema © Ricardo Soares

Este texto foi adaptado do Guia Portugal Secreto – Algarve, com produção Boa Cama Boa Mesa, oferecido com o Expresso na edição de 8 de Julho 2022.

MSN Notícias
Expresso
BCBM
29.08.2022